Virology | Realidad y ficción del virus Progenitor

Progenitor
El virus con el que Umbrella comienza su historia tiene antecedentes biológicos reales, aunque se toma varias licencias artísticas y científicas.

Recién comenzamos a explorar la historia de los virus de Resident Evil y el camino que nos lleva hasta Village, así que es adecuado también explorar la ciencia que justifica o bien desacredita su existencia. El virus Progenitor, la base de prácticamente todo el caos ocasionado por Umbrella es nuestro primer objeto de estudio y análisis.

Como vimos en el artículo anterior, el virus Progenitor se encuentra de manera natural en la Stairway of the Sun, una planta perteneciente a la familia Asteraceae. Esta familia de plantas, aunque les suene rara, es una de la cual estoy seguro conocen al menos dos especies: las margaritas y los girasoles (1).

Stairway of the Sun

Si vemos los diferentes tipos de flores de esta familia podemos darnos cuenta de que Stairway of the Sun no se parece tanto a ellas. Una de las características de las flores es la presencia de flores liguladas, –lo que nosotros interpretamos como pétalos– y flores tubulosas (1), que es lo que en los girasoles es el anillo de color más oscuro; ambas se unen en un receptáculo.

Stairway of the Sun al parecer sí tiene flores tubulosas y un receptáculo, el problema son las flores liguladas, ya que en su lugar parece presentar pétalos más normales. Esta, a nivel desarrollo, seguramente fue una decisión estética y de ahorro de recursos: es más vistoso y más fácil tener unos pétalos rojos intensos con vivos en amarillo que decenas de “pétalos”.

Virus hay en todos lados, pero no todos enferman

Dejando de lado el brevario botánico, vamos con los virus. Muchas personas piensan que los virus son un problema que preocupa solamente a los humanos y a otras especies animales, pero no, los virus –y las enfermedades que provocan– podemos encontrarlos en todos los seres vivos, como bacterias, hongos, plantas y animales (2). De hecho, el primer virus descubierto y descrito fue en una planta (virus de mosaico del tabaco) (3).

Es interesante que el virus Progenitor de Resident Evil no afecte de ninguna forma a Stairway; en muchos casos los virus pueden hallarse en los organismos sin producir ninguna enfermedad y solo es hasta que la suerte, y la selección natural, les da la oportunidad de infectar a otra especie que a esta sí le producen algún mal.

Uno de los casos más clásicos de esto es el virus de inmunodeficiencia en simios, VIS, que en diversas especies de primates no tiene ninguna consecuencia perjudicial para la salud de quienes lo portan, pero que cuando tuvo la oportunidad de llegar a otras especies –incluidos humanos– sí puede llegar a afectarlos negativamente (4).

Teniendo esto en cuenta, es posible que Progenitor haya pasado miles de años en Stairway, pero solamente las infecciones a otras especies eran las que tenían como consecuencia que los otros organismos mutaran. Antes de seguir con la parte de las mutaciones hay algo que me genera ruido, y es el hecho de que el virus no haya podido ser replicado en un laboratorio.

Que una planta –sobre todo una como Stairway que vivió aislada en un lugar tan específico por tanto tiempo, es decir, era endémica– no haya podido sobrevivir fuera de su región de origen es no solo entendible sino completamente posible, pero una vez que Umbrella pudo tenerla con vida en laboratorio realmente sólo necesitarían infectar a las plantas con el virus para tener un reservorio propio, ya que el único requerimiento de los virus a esas alturas serían células vivas de la planta que usan para replicarse.

Claro, se podría argumentar que las condiciones ambientales cambiaban también las del interior de la planta, así que aunque esta sobreviviera en laboratorio, dentro de sus células el virus no pudiera reproducirse por pequeños cambios en el medio celular.

¿Son los virus capaces de integrar su material genético al de sus huéspedes?

Sí, de hecho el material genético viral que se ha incorporado al ADN de nuestra especie, a lo largo de millones de años de evolución, representa el 10% del total que tenemos y su presencia nos ha otorgado diversos beneficios como un sistema inmunológico más fuerte, aunque también algunos perjuicios como ser susceptibles a infecciones de otros virus o hasta cáncer. Algunos de los virus capaces de hacer esto son los llamados retrovirus (5), virus basados en ARN como el Progenitor; así que aunque en la planta habitara de forma estable, al pasar a otro organismo la situación podría ser radicalmente diferente.

Solo que hay un problema. Hasta donde he podido averiguar, es poco común que haya infecciones entre distintos Reinos, es decir, que virus de plantas infecten y provoquen enfermedad en animales, por decir un ejemplo. En la familia de virus Reoviridae tenemos un ejemplo de un virus que tiene la capacidad de enfermar plantas pero también de multiplicarse tanto en plantas como en los insectos que usan como intermediarios (vectores), sin embargo, el resto de virus de dicha familia siguen afectando a un solo Reino en lo individual, aunque en lo colectivo afecten a varios (6).

El virus Progenitor tiene un gran parecido con virus Reoviridae como el Rotavirus

El único caso que encontré al respecto fue un estudio de hace 10 años en el que al parecer los pacientes expuestos a un virus de pimiento tuvieron problemas de salud, lo cual representaría el primer caso reportado de un virus de plantas afectando a humanos, sin embargo, no se podían sacar conclusiones realmente tajantes al respecto, ya que sus síntomas podían haber sido provocados por el picor del pimiento y no por el virus (7).

Este “pequeño” obstáculo potencialmente destroza todo el resto de Resident Evil, ya que, si el Progenitor al ser un virus de plantas no podía infectar a otros organismos pues entonces Umbrella se queda sin la base para todos los virus desarrollados desde entonces. Pero para no parar aquí y seguir los pasos de Umbrella digamos que sí, que el virus del pimiento es un antecedente bueno y Progenitor pertenece a la familia Reoviridae (de hecho, también son virus de doble cadena de ARN) haciendo viable la ficción del virus, ahora vienen las consecuencias de la infección.

Mutaciones en Resident: poder o muerte

Simplifiquemos mucho un concepto antes de avanzar: el ADN es un libro con secuencias de instrucciones codificadas (genes), estas son traducidas (ARN) dando lugar a diversos productos (proteínas) que llevan a cabo múltiples funciones en los seres vivos.

Como mencioné previamente, los retrovirus son capaces de integrar su material genético al nuestro, sin embargo esto lo que puede provocar son cambios en las proteínas que se sintetizan. Estos cambios llevan por nombre mutaciones, los hay de muchos tipos y pueden o no tener consecuencias en las instrucciones que dan (8). Como sabemos Progenitor vuelve más fuerte o mata a los organismos que infecta, ¿esto es viable?

Aunque no puedo asegurarlo al 100% me aventuro a decir que no, esto es radicalmente ciencia ficción. La ciencia real nos está llevando al punto en el que los médicos y los científicos son capaces de sintetizar virus capaces de inyectar genes para reparar o apagar genes defectuosos o bien para insertar o prender genes faltantes o alguno deseable, a esto se le llama terapia génica (9). Pero diseñar algo así requiere tener un conocimiento enorme del gen que necesitamos para poder insertarlo de forma adecuada, además, muchas características de nuestro organismo están codificadas en diferentes genes y los virus “secuestran” partes muy específicas de nuestro ADN para lo que necesitan, que es básicamente poder reproducirse.

Considerando esto es realmente difícil que el material genético del Progenitor provoque mutaciones, en primera tan inmediatas y en segunda que tengan como consecuencia reforzar ciertas características deseables en los organismos que infecta; tendrían que tener ese objetivo específico, algo que sí se podría conseguir con un virus sintetizado con esa función.

Que el virus provoque mutaciones aleatorias y termine matando al huésped, eso sí es más viable.

En un futuro hablaremos de la pobre de Lisa Trevor

CONCLUSIONES

¿Entonces todo es ciencia ficción? Pues más o menos. Creo que el equipo de trabajo que creó la historia del Progenitor hizo su tarea e investigó bien lo que es una especie endémica (en el caso de la planta y su inviabilidad en laboratorio), ciertas características de los virus, su material genético y consecuencias de una infección. Sin embargo, estamos hablando de ciencia ficción y evidentemente se tienen que tomar licencias artísticas y científicas para tener un producto aterrador como lo es el virus Progenitor y que además este sirva como base para todo lo que vino antes, en el caso de la secuencia de los juegos, o después, si hablamos de la cronología.

Espero hayan aprendido algo y recuerden que apenas estamos empezando.

Fuentes: 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9

Biólogo con aires de divulgador y videojugador apasionado. ¿Qué mejor forma de hablar de ciencia que usando a los videojuegos de pretexto?

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